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Friday, March 26, 2010

Stephen Sondheim Celebrates His 80th Birthday / Stephen Sondheim fête son 80e anniversaire

 

It is hard to believe that Stephen Sondheim, that ever-youthful composer and lyricist, celebrated his 80th birthday (March 22) this week. He has earned a permanent place in the pantheon of great creators for the American musical theatre. But more than that, he may well be simply a great composer and poet. His lyrics are not only clever; they are often insightful concerning the human condition. His music is deceptively simple yet original and refreshing. Sound familiar? Schubert comes to mind. But Schubert was never the man of the theatre that Sondheim became, contributing to some of the greatest American musicals of the past thirty years.

He began his career writing lyrics for Leonard Bernstein and West Side Story. Next came a collaboration with Julie Styne on Gypsy. Then he was on his own, writing his own music and lyrics for shows such as A Funny Thing Happened on the Way to the Forum, A Little Night Music, Sweeney Todd, Into the Woods and so many other classics.


One of his best-known songs is "Send in the Clowns." In this video from many years ago he is seen coaching a student at the Guildhall School of Music in London. She sings beautifully and with great sensitivity but Sondheim helps her to really get inside the lyrics and the music, and the attention to detail makes all the difference. I find that Sondheim's creations bountifully repay close attention and repeated listening. Try it for yourself. And if you want another take on "Send in the Clowns", look for Barbra Streisand's performance on YouTube. Streisand at her best and that is, as they say, as good as it gets.

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Difficile de croire que l'éternellement jeune compositeur et parolier Stephen Sondheim vient de fêter son 80e anniversaire, le 22 mars dernier! Il a mérité un siège permanent au panthéon des grands créateurs du théâtre musical américain. On peut dire qu'il est tout simplement un grand compositeur et poète. En plus d'être intelligents, ses textes nous font comprendre bien des choses sur la nature humaine. Sa musique peut sembler trompeusement simple, mais elle est en fait originale et rafraîchissante. Cela vous rappelle quelqu'un? Comme Schubert par exemple? Sauf que Schubert n'a jamais été un homme de théâtre comme Sondheim, qui a créé au cours des 30 dernières années certains des meilleurs musicals américains.    

Au début de sa carrière, il a rédigé  les textes de West Side Story pour Leonard Bernstein, puis, il a collaboré avec Julie Styne sur Gypsy. Après cela, il a travaillé seul, composant la musique et les textes pour des œuvres telles que A Funny Thing Happened on the Way to the Forum, A Little Night Music, Sweeney Todd, Into the Woods et bien d'autres classiques du genre.   

L'une de ses chansons les plus connues s'intitule « Send in the Clowns ». Dans ce vidéoclip, qui date de plusieurs années, on le voit en train de conseiller une étudiante de l'école de musique Guildhall à Londres. Elle chante magnifiquement et avec beaucoup de tendresse, mais Sondheim l'aide à mieux percer les textes et la musique, et l’attention qu’il porte aux moindres détails fait toute la différence. À mon avis, une écoute attentive et répétée des œuvres de Sondheim permet de découvrir des trésors. Vous en jugerez. Pour entendre une autre version de « Send in the Clowns », cherchez celle de Barbra Streisand sur YouTube. Streisand y est au sommet de sa forme. Que demander de plus ?


- Paul E. Robinson; Traduction par Anne Stevens

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